E-sporters vermaken miljoenen fans vanuit hun slaapkamer

Wereldwijd | Cultuur & Wetenschap | The Economist  | 25 April 2020 - 13:0025 Apr - 13:00

Vrijwel alle sportwedstrijden zijn afgelast, maar de professionele e-sporter heeft daar nauwelijks last van. Team SoloMid werd na een titanenstrijd van een halfuur verslagen door de Golden Guardians.

» Lees dit artikel in de Reader.

De eindstrijd om de kampioenstitel kwam stilaan in zicht. De wedstrijdcommentatoren zaten op het puntje van hun stoel. Vol spanning werd elke aanval, elke schijnbeweging en elke verdedigende actie beschreven, werden de kracht en de tactiek van elk team geanalyseerd. Het had eender welke grote sportwedstrijd kunnen zijn. Maar in het League of Legends Championship (LCS) was het strijdveld een virtuele wereld vol Tolkienachtige monsters. En zaten zowel de sporters als de analisten allemaal op hun slaapkamer. Zo werd Team SoloMid (TSM) op 21 maart na een titanenstrijd van een halfuur  verslagen door de Golden Guardians, die daarmee weer een stap dichter bij de eindprijs van 200.000 dollar kwamen.

In een tijd waarin fysieke sportcompetities – waaronder de Olympische Spelen in Tokio – vanwege covid-19 wereldwijd worden stilgelegd of uitgesteld, lijken gametoernooien in een goede positie te verkeren om meer kijkers en daarmee meer reclamegeld binnen te halen. De e-sport, waarin profgamers het tegen elkaar opnemen voor de eer en het prijzengeld, zit de laatste jaren sowieso flink in de lift. Volgens de analisten van Newzoo trokken de wedstrijden in 2019 wereldwijd 443 miljoen kijkers, 12 procent meer dan in 2018. De meeste kijkers zitten in China en Noord-Amerika.

Louis Vuitton
Dat succes trekt ook de aandacht van grote merken buiten de gamewereld. Het chique Franse modehuis Louis Vuitton werd vorig jaar sponsor van het Amerikaanse League of Legends World Championship. In februari voorspelde Newzoo dat de wereldwijde opbrengst van e-sport in 2020 voor het eerst meer dan een miljard dollar zou bedragen, waarvan driekwart afkomstig uit sponsorgelden en uitzendrechten.

BESTE LEZER
Mogen we even je aandacht?
We geloven dat internationale context leidt tot een beter begrip van de wereld om ons heen. En dat lijkt in deze tijd nog harder nodig dan anders. Daarom bieden we een deel van onze context gratis aan. Steun je onze missie? Deel dan dit artikel, en, nog beter: sluit je bij ons aan! Voor 30 euro ontvang je 3 maanden 360 thuis. Duurt enkele minuten, stopt automatisch.
Bedankt

Maar net als de traditionele sport is ook de wereld van de e-sport door corona op zijn kop gezet. Normaal gesproken komen duizenden fans in een echte sportarena bijeen om te kijken naar wedstrijden die online door nog eens miljoenen mensen thuis worden gevolgd. Psyonix, de ontwikkelaar van de game Rocket League, heeft de voor volgende maand in Texas geplande wereldkampioenschappen afgeblazen. Ook veel andere organisatoren hebben wedstrijden afgelast of tot nader order uitgesteld. ‘De meeste e-sporten draaien in de kern toch om een live-evenement,’ zegt Chris Greeley, hoofd van het LCS.

De populariteit van e-sport berust op laagdrempelig contact met de profs. De fans kunnen de verrichtingen van hun idolen niet alleen op het scherm volgen, ze kunnen ook met hen praten en meespelen. ‘Stel je voor dat LeBron James na de basketbaltraining naar huis zou gaan en daar een camera zou aanzetten om voor zijn fans nog wat op de basket te schieten in de achtertuin,’ zegt Dan Fiden, de voorzitter van Cloud9, het team dat bovenaan staat in het LCS-klassement. Het American football probeert de fans dichterbij te halen door ze in samenwerking met Twitter een kijkje achter de schermen te bieden bij de wedstrijden. Maar dat voelt allemaal nog steeds vrij afstandelijk als je het vergelijkt met de directe interactie van gamers met hun fans.

Anders dan American football-spelers of tennissers hoeven e-sporters elkaar niet in levenden lijve te ontmoeten om het tegen elkaar op te nemen. Daarmee verkeert deze sport in een unieke positie om de wereldwijde pandemie te doorstaan en er misschien zelfs van te profiteren. Het LCS gaat gewoon door, als een onlinecompetitie waarin de spelers niet meer tegen elkaar strijden voor een livepubliek in Los Angeles, maar vanuit de huiskamer. Ook andere competities kiezen voor die aanpak. ‘We laten de speler vanuit huis spelen, maar anders dan in andere takken van sport maakt dat bij e-sport eigenlijk helemaal niet uit,’ zegt Fiden. Meer dan een stabiele internetverbinding hebben de spelers niet nodig.

Er zijn al tekenen die erop wijzen dat e-sport dankzij de pandemie een nieuw publiek kan aanboren. Nu de reguliere competities stilliggen, zoeken sportliefhebbers andere evenementen met een wedstrijdelement om naar te kijken. Ondanks de huidige onzekerheid zijn de reclameopbrengsten volgens Greeley de laatste weken nog niet afgenomen.

Volgens een analyse van de website Sully Gnome is het aantal kijkuren op Twitch, waar zowel profs als amateurs hun games uitzenden, in de zeven dagen tot 25 maart met 20 procent gestegen. Een deel van die toename moet afkomstig zijn van mensen die weleens een game spelen, maar nu pas de e-sport ontdekken. Vorige week konden de servers waar League of Legends op draait de vraag bijna niet aan. De verbindingen van de profspelers kregen voorrang om te zorgen dat de kijkers hun wedstrijden in ieder geval konden volgen via de streamingsites, ook al konden ze zelf misschien niet meespelen.

Als gevolg van de pandemie is men ook in reguliere takken van sport aan het gamen geslagen. NASCAR, de Formule 1, de Spaanse voetbalbond en het Noord-Amerikaanse Major League Rugby hebben onlangs allemaal aangekondigd gamewedstrijden te organiseren ter vervanging van de geschrapte evenementen. In de ‘virtuele Grand Prix’ zullen de Formule 1-coureurs van dit seizoen het tegen elkaar opnemen in de simulator. En de Amerikaanse rugbyspelers moeten elkaar te lijf gaan op een virtueel veld. Daarbij lijken de bonden zich niet af te vragen of sporters die goed presteren in de echte wereld ook automatisch goede gamers zijn.

Die virtuele toernooien geven aan hoe groot de behoefte bij de bonden is om hun publiek in deze tijd van schaarste toch van enig vertier te voorzien. Maar ze getuigen ook van het verlangen om munt te slaan uit de populariteit van de e-sport. De gamewereld ziet dat niet als een bedreiging. De toonaangevende games in de e-sport zijn geen imitaties van echte sporten, maar games die in de smaak vallen bij nerds. Strategie- en vechtgames zijn het populairst. Als de stadions weer opengaan, zullen veel nieuwbakken e-sportfans ongetwijfeld liever terugkeren naar hun vertrouwde tribunes. Maar misschien blijft er ook een flink aantal hangen in de virtuele wereld.

» Abonneer u op onze nieuwsbrief en ontvang wekelijks onze selectie uit 943 kranten wereldwijd in uw inbox.

Plaats een reactie