’s Werelds populairste drone komt uit China

Wall Street Journal/360 Magazine  | 13 April 2016 - 08:0013 Apr - 08:00

Als kind speelde de Chinese zakenman Frank Wang graag met minihelikopters. Nu is hij de grootste fabrikant van consumentendrones ter wereld.

Grote Amerikaanse wapenfabrikanten introduceerden drones op het slagveld. Een Chinees bedrijf maakt ze nu ook voor een groot publiek: in een paar jaar tijd is DJI Technology uitgegroeid tot de grootste fabrikant van consumentendrones ter wereld. Het verkoopt de 1,3 kilo zware en 35 centimeter lange machines voor ongeveer 1000 dollar [800 euro] per stuk. Daarmee is het het eerste Chinese merk dat wereldwijd een geheel nieuw type consumentenproduct op de markt zet.

De Phantom helikopters met de vier rotoren zijn uitgegroeid tot iconen van het naderende dronetijdperk: laag overvliegende, met een camera uitgeruste robots, die vrijwel iedereen kan besturen. De Phantom heeft een grote schare fans, onder wie beroemdheden als acteur Jamie Foxx, Apple-medeoprichter Steve Wozniak en woon-entrepreneur Martha Stewart. Enthousiasme is er vooral voor de beelden die ermee gemaakt kunnen worden, zoals van extreme sporten, vuurwerk of de Niagarawatervallen. Onlangs heeft DJI alweer een nieuw, geavanceerder model aangekondigd: de Inspire.

In sommige industrieën werken drones ook verstorend, en soms stellen ze sociale normen op de proef. Dat heeft tot discussie geleid over kwesties als luchtverkeersveiligheid, regulering en privacy. Een kwade inwoner van New Jersey schoot onlangs de Phantom van zijn buurman met een geweer uit de lucht en is daarover nu in een rechtszaak verwikkeld. Een andere man bestuurde zijn Phantom vanaf het dak van wolkenkrabbers in Manhattan, waarna die neerstortte vlak naast een voetganger. Een Phantom vormde zelfs de aanleiding voor een massale vechtpartij en het stopzetten van een voetbalinterland, tussen Servië en Albanië, nadat een drone met de groot-Albanese vlag in het stadion rondcirkelde.

Eerste in zijn soort
Humanitaire organisaties zetten drones in bij het speuren naar overlevenden van aardbevingen. In Syrië schijnt de Islamitische Staat ze voor surveillance in te zetten. In de Verenigde Staten gebruiken steeds meer ondernemers drones, onder andere in de filmindustrie, de landbouw en de bouw, al heeft het Federal Aviation Agency het gebruik ervan vooralsnog verboden. De organisatie heeft beloofd om nog vóór het einde van het jaar met nieuwe regels voor de snelgroeiende sector te komen.

Ondertussen stelt het succes DJI ook voor nieuwe problemen: opkomende bedrijfjes proberen de formule te 
kopiëren en er klinkt kritiek op de 
kwaliteit van de klantenservice. Aan oplossingen wordt gewerkt, verzekert ons de 34-jarige Frank Wang, oprichter en directeur van het bedrijf. ‘Maar het kan zeker beter,’ geeft hij toe, wanneer wij hem in het moderne, glazen hoofdkantoor van het bedrijf in industriemetropool Zhenzhen interviewen.

China kon vooral uitgroeien tot economische supermacht door massaal goedkope onderdelen en producten voor buitenlandse bedrijven te produceren. Pas de laatste jaren wisten bedrijven als Huawei [telecommunicatie], Alibaba [online handel] en Lenovo [smartphones en computers] uit te groeien tot marktleiders in hun sector. DJI gaat echter nog een stap verder, door een product op de markt te brengen dat in veel opzichten het eerste in zijn soort is. Drones waren er aanvankelijk alleen als bouwpakketten voor hobbyisten, maar het bedrijf ontwikkelde een apparaat waarvan zowel de vliegmachine als de camera stabiel bleven en waarmee direct na het uitpakken gevlogen kon worden.

Wang richtte DJI in 2006 op vanuit zijn studentenkamer, terwijl hij aan het promoveren was als ingenieur aan de Universiteit van Hongkong. De slanke en bebrilde Wang vertelt dat zijn droom om drones binnen ieders bereik te brengen, begon toen hij als kind in de Oost-Chinese stad Hangzhou zijn radiografisch bestuurde helikopter zag neerstorten. ‘Met die dingen kon een gewoon mens niet vliegen,’ vertelt hij.

Hij spijbelde van college en werkte dag en nacht door om een stabilisatiemechanisme te ontwikkelen dat drones beter bestuurbaar moest maken, zodat ze ook geschikt zouden zijn voor het grote publiek. Al vanaf het begin keek hij daarbij ook over de grens. Wang groeide op in een periode waarin China zich veel meer naar buiten keerde dan voorheen. Het was voor hem dan ook vanzelfsprekend om beurzen overal ter wereld te bezoeken. In zijn jonge bedrijf stelde hij buitenlanders aan op belangrijke posten, wat in China ongebruikelijk was.

DJI heeft geen beursnotering en laat niets los over de precieze eigendomsstructuur van de onderneming. Wel geeft het bedrijf aan nauwelijks met extern kapitaal te werken en de expansie vooral uit de omzet te financieren. De eerste producten van DJI waren besturingssystemen waarmee hobbyisten zelf drones konden bouwen. 
In 2012 ontwikkelde het een cameraophangsysteem waarin dezelfde stabilisatietechniek was toegepast als in het vluchtgeleidingssysteem. Daardoor konden drones vanuit de lucht stabiele filmbeelden schieten. De techniek werd vervolgens verwerkt in een helikopter met acht rotoren en een prijskaartje van enkele duizenden dollars, gericht op de filmindustrie. De verkoop wilde niet erg vlotten, deels door de onduidelijkheid in de regelgeving omtrent drones.

Partner
In januari 2013 werd toen de Phantom gelanceerd: een rood-witte quadkopter waarop een HD-camera gemonteerd kon worden. Opeens vlogen de verkoopcijfers omhoog. Van 90 werknemers en 4,2 miljoen dollar omzet in 2011 groeide het bedrijf naar 1240 werknemers en ruim 130 miljoen dollar omzet in 2013. Inmiddels heeft het al 2800 werk-nemers, drie fabrieken en verwacht het voor dit jaar een drie tot vijf keer zo hoge winst als in 2013.

Wang vond voor de verkoop in de Verenigde Staten een partner in Colin Guinn, een charismatische Texaanse drone-ondernemer. Guinn en zijn medewerkers brachten Amerikaanse marketingtrucs in, zoals een nieuw motto: ‘The Future of Possible’, dat het vlakke ‘Flight Control Experts’ moest vervangen. Ook verschenen 
er reclamefilmpjes voor de Phantom op internet.

Ondanks de uit de pan rijzende verkoopcijfers bekoelde de relatie tussen de twee verse partners al snel. Eind 2013 wees Guinn een aanbod van de hand om zijn aandeel in de distributiefirma die hij en Wang hadden opgezet in te ruilen voor aandelen 
in DJI. Na verdere onenigheid liep Guinn naar de rechter, wat begin dit jaar uitmondde in een schikking. Guinn heeft zijn team inmiddels ondergebracht bij DJI’s belangrijkste concurrent, het Californische 3D Robotics.

Concurrentie
Het waren niet de enige kopzorgen voor het jonge DJI. Er kwamen klachten binnen over Phantoms 
die uit koers raakten en op eigen houtje wegvlogen, soms voorgoed. Op Facebook bestaat een pagina ‘voor piloten die psychologisch proberen te herstellen van het neerstorten of wegvliegen van DJI-producten’, met al 1800 likes. Klanten met een defecte drone beklagen zich erover dat de klantenservice van het bedrijf de telefoon vaak niet opneemt. Aerial Technology International, een drone-leverancier uit Oregon, geeft aan sinds kort geen DJI-producten meer te leveren: reparatie van defecte drones duurde vaak maanden, 
als ze niet al helemaal zoekraakten.

Ten slotte heeft DJI serieuze concurrentie te duchten, zoals van het Franse Parrot en het eerdergenoemde 3D Robotics. Volgens de industrie zelf zijn dit momenteel qua omzet de tweede en derde fabrikanten van consumentendrones wereldwijd. Ook in China zijn er rivalen opgestaan. Volgens Peng Bin, directeur van het Zuid-Chinese XAircraft is DJI zeker marktleider op het gebied van luchtfotografie, maar moet het zich op andere dronemarkten, zoals landbouw en bezorging, nog maar bewijzen.

Jack Nicas en Colum Murphy

Dit artikel uit editie 61 van 360 Magazine wordt u gratis aangeboden. VPRO Tegenlicht gaat zondag 17 april a.s. over drones.

Wilt u meer artikelen lezen uit 360 Magazine? Neem dan nu een abonnement.

Plaats een reactie

’s Werelds populairste drone komt uit China (Wall Street Journal/360 Magazine)