Onze nul is ouder dan we dachten

The Guardian  | 18 September 2017 - 07:0018 Sep - 07:00

Hoe geef je ‘niets’ weer? Het is een behoorlijk lastig concept als je nog nooit van ‘nul’ hebt gehoord. Recent onderzoek wijst uit dat de weergave van de nul zoals wij die kennen, veel ouder is dan werd gedacht.

In verschillende culturen gebruikten wiskundigen verschillende manieren om de nul weer te geven. Zo gebruikten de Sumeriërs een dubbele wig als teken en de Maya’s tekenden een oog. In India was het een dichte stip, die zich later ontwikkelde tot de open nul die wij nu gebruiken.

Lange tijd werd de oudst bekende stip-nul gedateerd in de negende eeuw, op basis van een afbeelding in een tempel in Madhya Pradesh. Drie jaar geleden dook een koopbrief uit de zevende eeuw op in Cambodja met een stip-nul. Toen werd dat de oudste.

Nu zijn echter de resultaten bekend geworden van het onderzoek van een manuscript, afkomstig uit het huidige Pakistan, waarop honderden voorbeelden van de stip-nul staan. Datering met de koolstofmethode wijst uit dat dit Bakhshali manuscript dateert uit de derde of vierde eeuw.

Het manuscript bestaat uit berkenbast en bevat waarschijnlijk wiskundige oefeningen voor handelaren langs de Zijderoute, die berekeningen moesten kunnen maken om handel te bedrijven. De oudste fragmenten stammen uit de periode 224 tot het jaar 383.

Wiskundeprofessor Marcus du Sautoy vertelt hier enthousiast alles over de geboorte van de nul zoals wij die kennen:

Foto: Bodleian Libraries/Universiteit van Oxford

Plaats een reactie