• The New York Times
  • Reader
  • Deze jonge techneuten bouwen aan een inclusiever internet

Deze jonge techneuten bouwen aan een inclusiever internet

The New York Times | New York | Taylor Lorenz | 28 oktober 2020

Gen Z Mafia, een informele groep van zeer jonge Amerikaanse appontwikkelaars, strijdt voor een positiever internet dat mensen helpt. De gevestigde orde van Silicon Valley is in de ogen van Gen Z-ers elitair en doortrokken van problemen als seksisme, leeftijdsdiscriminatie en racisme. Dat moet veranderen.

Sinds het begin van de pandemie is het voor jonge mensen veel moeilijker geworden om een voet tussen de deur te krijgen in de keiharde techindustrie – of in welke andere industrie ook. Netwerkevenementen en clubbijeenkomsten waar mensen elkaar persoonlijk ontmoeten, kunnen nu niet plaatsvinden; er zijn niet veel ontmoetingsplekken waar je informeel contacten kunt leggen en de investeerders en ondernemers die met hun financiering een product kunnen maken of breken zijn lastiger te bereiken.

Eind juli besloten Emma Salinas, een twintigjarige ontwerper en software-engineer in San Francisco en haar vriendin Carson Poole, 21, oprichter van een kunstmatige intelligentie-startup, dat het tijd was om daar iets aan te doen. Salinas begon een groep op het communicatieplatform Discord die ze Gen Z Mafia noemde (een verwijzing naar de PayPal Mafia, een stel vroege medewerkers van dat bedrijf die later vooraanstaande posities in de fin-techsector kregen).

Binnen enkele weken hadden zich honderden gebruikers aangemeld, onder wie middelbare scholieren, startende ondernemers van onder de twintig en jonge medewerkers van grote techbedrijven. Zij gebruiken het platform om te netwerken en samen producten te ontwikkelen waarvan ze hopen dat die de toekomst vorm zullen geven.

Zo heeft Long Tran, 17, een tool gebouwd die mensen moet helpen beschermen tegen pesterijen op Twitter. Snigdha Roy, 16, probeert via machinelearning een AI-therapeut te ontwikkelen. Een groepje Gen Z Mafia-gebruikers heeft vibes.fyi gebouwd, een online berichtendienst gericht op het verspreiden van positiviteit. Een ander project, Cloakview.ai, is een poging het gezichtsherkenningssysteem van Clearview AI te overtreffen. Het systeem is op dit moment in ontwikkeling.

Positiever internet

‘Wat we gemeen hebben is dat we zin hebben om in actie te komen en dingen te bouwen,’ zegt Justin Zheng, een van de oprichters van de groep. ‘Ja, we hebben best wat memes gemaakt, maar we bouwen ook dingen vanuit een missie. We willen een positiever internet bouwen, dingen bedenken die mensen helpen.’

De groep is opgericht als een soort tegenwicht voor de gevestigde orde van Silicon Valley, die in de ogen van Gen Z-ers elitair is en doortrokken van problemen als seksisme, leeftijdsdiscriminatie en racisme. Liever dan zich te conformeren en de meest vooraanstaande durfinvesteerders op Twitter naar de mond te praten, koesteren Gen Z Mafia-gebruikers een omgeving waar iedereen zich thuis kan voelen en die bij hun eigen waarden past.

Er zijn ook wel financiële partners en oldskool investeerders actief op Gen Z Mafia, door de Mafia-gebruikers gekscherend ‘daddies’ genoemd, maar zij kunnen niet bij alle content op het platform. Iedereen boven de 24 komt terecht in de groep ‘Daddy Gang’ en heeft maar tot enkele kanalen toegang.

‘We wilden een intieme omgeving bieden waar mensen memes kunnen plaatsen en zichzelf kunnen zijn en niet op hun tellen hoeven te passen omdat er ook investeerders meekijken,’ zegt Sudarshan Sridharan, 20, een van de Gen Z Mafia-oprichters. ‘Maar die hebben wel veel geld en we willen dat ze dat aan mensen van de groep geven.’

Het logo van Gen Z Maffia – © genzmafia.com
Het logo van Gen Z Maffia – © genzmafia.com

Voormalig ondernemer en nu investeerder Sahil Lavingia zegt dat hij graag wil fungeren als ‘coole oom’ voor de volgende generatie techleiders. ‘Ze kunnen om hulp vragen, maar ik ga ze niet zeggen hoe ze hun leven moeten leiden,’ zegt Lavingia, die zelf 28 is. ‘Ik ben te gast in deze ruimte, en het is niet aan mij om te zeggen wat ze moeten doen of hoe ze in deze nieuwe tijd een community moeten inrichten.’

Wie gebruiker wil worden moet wel een vragenformulier invullen, maar dat is volgens de oprichters een formaliteit. ‘Gen Z Mafia is een heel open community,’ zegt Tran, en hij voegt eraan toe dat de gebruikers van de server ‘verschillende politieke ideeën hebben, maar we proberen elkaar niet te lijf te gaan’.

‘Een van de mooiste aspecten van onze groep is dat we elkaar op allerlei manieren ondersteunen,’ zegt Johnny Dallas, 18, technicus bij Amazon. ‘We testen elkaars producten, stemmen op elkaars posts op Product Hunt, zodat ze hoog op de lijst komen, delen onze expertise en grijpen elke kans aan om elkaars producten te gebruiken.’

Het platform heeft een ontspannen, speelse sfeer. De oudste leden worden ‘the Ministry of Building’ (het ministerie van Bouwen) genoemd, als speelse verwijzing naar een recente post van durfinvesteerder Marc Andreessen onder de titel ‘Het is tijd om te bouwen’. Ook zijn er kanalen met namen als Unicorn Factory, waar grote ideeën en mogelijke start-upplannen worden besproken, en Hell Chat, om grappen te posten. Leden hebben ook kanalen opgezet voor speciale interessegebieden zoals Minecraft, memes, mode, gamen, cryptovaluta en YouTube.

Screenshot van vibes.fyi, gebruikers kunnen op dit onlineprikbord positieve berichten achterlaten.
Screenshot van vibes.fyi, gebruikers kunnen op dit onlineprikbord positieve berichten achterlaten.

Volgens Emma Salinas wil Gen Z Mafia met name vrouwen en mensen uit kansarme milieus binnenhalen, die door de elite van Silicon Valley vaak over het hoofd worden gezien. ‘Wij zoeken naar buitenstaanders, want die hebben dit het meest nodig.’

Brianne Kimmel, 32, oprichter van Worklife VC en ook gebruiker van Gen Z Mafia, vindt het niet verrassend dat Gen Z-ers elkaar opzoeken om de strijd aan te gaan met een industrie waarvan ze vinden dat die hen niet goed begrijpt: ‘Veel durfkapitalisten beweren dat ze Gen Z heel goed begrijpen, maar voor zover ik heb gezien slagen investeerders er nauwelijks in om naar Gen Z-ers te luisteren en hen serieus te nemen. Zij richten zich vooral op macrotrends en de manier waarop Gen Z-ers media consumeren of creëren, zonder dat ze proberen te begrijpen waarom ze creëren wat ze creëren.’

Maar een nieuw systeem bouwen betekent dat je je verre moet houden van het techestablishment. Sommige vooraanstaande gebruikers van Gen Z Mafia hebben nog steeds grote bewondering voor de machtige en omstreden leiders van de sector, zoals Elon Musk en investeerder Andreessen, iets waar andere leden zich aan storen.

Kritiek

Gen Z Mafia heeft ook kritiek te verduren gekregen voor allerlei misstappen, die vaak vrouwvijandig van aard waren. In het begin konden leden elkaar belonen met een digitaal middel dat ‘wives’ heette. ‘Zodra we dat beseften hebben we daar een eind aan gemaakt,’ zegt Salinas. ‘We hebben nu alleen nog maar emoticons als waarderingssysteem.’

In augustus hield de groep een hackathon die volgens velen vrouwelijke deelnemers buitensloot. In reactie daarop benoemde de groep zes vrouwelijke juryleden en drie mannelijke juryleden uit achtergestelde groepen. Sommige gebruikers vonden dat niet genoeg. Later die maand kreeg een ‘zuiverheidstest’ die binnen de groep was gebouwd boze reacties op Twitter. (De app was gebaseerd op een oud universiteitsonderzoek bedoeld om vast te stellen hoe ‘onschuldig’ de deelnemers waren, met name als het om seks ging.)

Fiona Carty, 22, ontwerper in San Francisco en Gen Z Mafia-gebruiker van het eerste uur, is teleurgesteld door het seksistische gedrag en dito uitspraken van Sridharan op Twitter en elders. ‘Ik heb geprobeerd me in hem te verplaatsen,’ zegt ze. ‘Maar sommige dingen die hij zegt zijn politiek incorrect, discriminerend en ongevoelig.’ ‘Volgens mij leren en groeien we elke dag. Ik doe mijn best om mezelf te blijven verbeteren,’ zegt Sridharan. ‘We hebben een zerotolerancebeleid tegenover discriminerend gedrag; wie zich daar niet aan houdt wordt uit de community gezet, en dat geldt ook voor de oprichters,’ zegt Salinas.

“Wij zoeken naar buitenstaanders, want die hebben dit het meest nodig”

Gen Z Mafia maakt deel uit van een bredere beweging van jonge mensen die het opnemen tegen het techestablishment. In juni was een groep met de naam Eye Mouth Eye verantwoordelijk voor een stuntproduct dat exclusiviteit en een hypecultuur bood rond besloten apps, om rijke investeerders zover te krijgen dat ze geld doneerden aan Black Lives Matter.

‘De kern van Eye Mouth Eye is dat wij geen dingen doen voor de winst, dat we niet proberen dingen te jatten en dat we onze energie inzetten voor projecten in het algemeen belang,’ zegt Carty. ‘We zijn er niet om financiering van investeerders los te krijgen, we zijn er om onze kennis te gebruiken om mensen te helpen. Ik denk dat Gen Z Mafia dat tot op zekere hoogte ook doet. Maar Gen Z Mafia kijkt nog steeds tegen het establishment op.’

De komende maanden willen de gebruikers van Gen Z Mafia een eigen investeringsfonds oprichten om in projecten van community-leden te investeren. (Volgens Sridharan hoopte de groep geld op te halen bij techinvesteerders en TikTok-sterren.) Zij zien het platform als broedplaats voor ideeën en hopen dat uit alle contacten en discussies bedrijven ontstaan.

‘Ik kan niet precies uitleggen waarom, maar ik zie een bepaalde energie binnen Gen Z,’ zegt Salinas. ‘Ik wil dat andere jonge mensen weten dat zij niet de enigen zijn die van alles willen bouwen en ideeën en dromen hebben en de wereld willen veranderen.’

Auteur: Taylor Lorenz

The New York Times
Verenigde Staten | dagblad | oplage 571.500 (print); 2.900.000 (digitaal)

De krant der kranten, met als motto ‘All the news that’s fit to print’. Won meer journalistieke prijzen dan enig ander medium.

Dit artikel van Taylor Lorenz verscheen eerder in The New York Times.
Recent verschenen
Een remedie tegen navelstaren?
Schrijf je in voor onze nieuwsbrief.
Onze nieuwsbrief wordt wekelijks verzonden.
inschrijven

360 is jarig en trakteert!

Schrijf je in voor de nieuwsbrief en krijg 3 maanden gratis toegang tot 360 online.