Jonge schrijvers gezocht

Los Angeles Times / Los Angeles  | 19 april 2019 - 12:5719 apr - 12:57

Wattpad begon als een onlineplatform om mensen verhalen te laten lezen, delen en schrijven. 
Inmiddels is het een gigantische kweekvijver waaruit bestsellers en blockbusters voortkomen. Het geheim? Data, data en nog eens data.

» Lees dit artikel in de Reader

Toen ze veertien was, dacht Katarina Tonks dat ze gek werd. Ze was een puber met een overactieve fantasie in een klein stadje in New Jersey en vroeg zich af of het normaal was dat ze zo veel verhalen in haar hoofd had. Ze vroeg het aan haar moeder, die psycholoog was, en die adviseerde haar om ze op te schrijven. Een zoektocht op het internet bracht Tonks al snel bij Wattpad, een internetplatform waarop iedereen verhalen kan schrijven en delen.

‘Ik opende die dag een document en begon te schrijven,’ vertelt Tonks, nu 23. ‘Vanaf dat moment gaf 
ik compleet anders uiting aan mijn fantasie en verbeeldde ik mijn personages ook anders. Het werd mijn uitlaatklep.’ Een uitlaatklep die nu zo’n zeventig miljoen lezers heeft, van wie velen niet te beroerd zijn om hun mening te geven.

MOGEN WE EVEN JE AANDACHT?
Dit artikel krijg je van 360 cadeau. We geloven dat internationale context leidt tot een beter begrip van de wereld om ons heen. Het biedt nieuwe invalshoeken op een werkelijkheid die overal anders is. Bovendien maken we relevante, originele en mooie verhalen graag toegankelijk voor een groot publiek. Deel dit artikel als onze missie je aan het hart gaat. Of, nog beter, sluit je aan bij 360 met een (proef / cadeau) – abonnement. Doneren kan ook als je niet genoeg tijd vindt om te lezen, maar 360 wil steunen in haar voortbestaan.
Bedankt

Daar kwam Tonks achter toen ze op haar vijftiende haar tweede verhaal op het platform begon te schrijven, Death Is My BFF. Het sinistere liefdesverhaal dat gaat over een relatie tussen de Engel des Doods en een jonge vrouw, sloeg aan bij de Wattpad-lezers. Ze gaven hun mening over hun favoriete personages en de wendingen in de plot, terwijl Tonks het verhaal gestaag uitbreidde naar een serie boeken. Op basis van de reacties van de fans – plus het commentaar van een professionele redacteur – herschreef Tonks de reeks, waarvan de boeken in hun oorspronkelijke en aangepaste vorm bijna 62 miljoen keer op Wattpad zijn gelezen.

Het duurde niet lang of ook Hollywood toonde belangstelling. Vorig jaar bracht Wattpad Studios – dat de succesvolste verhalen van het platform aanpast voor de filmindustrie – Tonks verhaal onder de aandacht van televisieproducent Paul Shapiro, die er vervolgens een deal met Sony Pictures Television uit wist te slepen. ‘Shapiro zei dat mijn verhaal midden in de roos was,’ vertelt Tonks.

» Data vertellen precies waar lezers zich bevinden, hoe ze lezen, waar ze afhaken, wat ze mooi vinden

Of Tonks’ project verfilmd gaat worden is nog onbekend, maar het zou niet het eerste Wattpad-verhaal zijn dat naar Hollywood gaat. De door [de Amerikaanse streamingdienst] Hulu geproduceerde tienerthriller Light as a Feather was gebaseerd op een 
Wattpad-verhaal uit 2013, dat is geschreven door Alexandra Fletcher onder het pseudoniem Zoe Aarsen. En de romantische Netflix-tienercomedy 
The Kissing Booth is gebaseerd op een Wattpad-verhaal van Beth Reekles uit 2011, dat ze had geschreven toen ze vijftien was. Dat liep zo goed op Netflix dat 
de streamingdienst liet weten dat The Kissing Booth hun meest bekeken film van 2018 was.

Behalve een aantal populaire producties, zoals een speelfilm die dit voorjaar uitkomt, schat Wattpad dat bijna duizend van hun verhalen zijn omgewerkt tot traditionele boeken, tv-series, films en andere digitale content. Het bedrijf is samenwerkingsverbanden aangegaan met NBCUniversal, SYFY, CW Seed en andere bedrijven overal ter wereld om film- en televisieprojecten te ontwikkelen, en onlangs kondigde Wattpad aan dat ze nu hun eigen imprint hebben, Wattpad Books. Er staan voor 2019 al zes titels op stapel, 
waaronder lhbti-fantasy en detectiveverhalen.

‘Wattpad Books is een van onze initiatieven om ons voortdurend te blijven ontwikkelen naar een compleet amusementsbedrijf,’ vertelt Allen Lau, mede-oprichter en directeur van Wattpad. ‘Uiteindelijk willen we onze schrijvers op zo veel mogelijk manieren en zo goed mogelijk begeleiden bij de voortgang van hun carrière.’

Als reusachtig sociaal netwerk voor lezers en schrijvers – met meer dan vijfhonderd miljoen verhalen op het platform in meer dan vijftig talen – is Wattpad voor Hollywood een bron geworden met een schat aan originele inhoud.

Vrouwen tot 35 jaar zijn de voornaamste gebruikers, en die worden nauwlettend gevolgd. Wattpad analyseert wat de gebruikers lezen en hoe ze betrokken zijn bij de verhalen, om op die manier trends te zien bij fictieverhalen en potentiële bestsellers te herkennen. Wattpads intrede in Hollywood onderstreept de opkomst van het op data 
gebaseerde schrijven van verhalen in een creatieve bedrijfstak die traditioneel steunt op de inspiratie 
en de intuïtie van een kleine, over het algemeen homogene groep mensen die de industrie aanstuurt.

Ongeveer vijf jaar geleden begon het bedrijf te investeren in machine learning, een vorm van kunstmatige intelligentie waarbij programma’s data analyseren en ervan leren. Machine learning stelde Wattpad in staat om op basis van leesgewoontes van lezers verhalen beter te kunnen begeleiden, wat er weer voor zorgde dat er meer tijd op het platform werd doorgebracht. Wattpad ontwikkelde ook de zogenaamde ‘Story DNA’-technologie, die verhalen tot in de kern – de zinsstructuur, het woordgebruik en de grammatica – analyseert en zo de populairste trends in fictie ontdekt en de volgende bestseller herkent.

Op een dag viel het iemand bij Wattpad op dat 5 procent van alle leesaandacht op het platform ging naar het liefdesverhaal After van Anna Todd. Het verhaal dat in 2013 begon als een fictieverhaal – een hoofdstuk per dag door Todd, geschreven op haar smartphone – is nu in totaal meer dan anderhalf miljard keer gelezen en in 2014 als reeks verschenen bij Simon & Schuster, waarna het op de bestsellerslijst van The New York Times terechtkwam. In april zal 
After als speelfilm worden uitgebracht door Aviron Pictures, met in de hoofdrollen Hero Fiennes-Tiffin en Josephine Langford.

Voor Wattpad was het succes van After een aanwijzing dat hun verhalen zich makkelijk lieten vertalen naar andere media. Een andere aanwijzing kwam uit de Filipijnen. Daar wordt de op data gebaseerde tv-serie Wattpad Presents uitgezonden, waarin sinds 2014 enkele van de populairste titels van de site zijn opgenomen – bijna tachtig verhalen verdeeld over 
250 afleveringen en zes seizoenen.

Wattpas Studios

Wattpad werd in 2006 in Toronto opgericht door Allen Lau en Ivan Yuen. Hun aanvankelijke doel was om mensen verhalen te laten delen en lezen op hun hun mobiele telefoon. Pas na enkele jaren begrepen ze de kracht van alle data die Wattpad iedere dag van lezers en schrijvers verzamelde. ‘We beseften dat het met die miljoenen verhalen en miljarden data voor een mens onmogelijk is om uit te zoeken wat er precies gebeurt,’ vertelt Lau. ‘Een computer is buitengewoon geschikt om miljarden data te analyseren en 
er patronen in te ontdekken. We weten bijvoorbeeld waar die mensen zich bevinden, hoe ze lezen. Lezen ze achter elkaar door of stoppen ze na een hoofdstuk en lezen ze de volgende dag weer verder?’

Bijna drie jaar geleden, na het succes van After en Wattpad Presents, richtten Lau en Yuen Wattpad Studios op: een afdeling die middels machine learning de succesvolste verhalen bewerkt tot een boek, game, tv-serie of film. ‘Ik weet niet of een mens in staat is om zo’n gigantische fictiebibliotheek als die van ons te bekijken en er dan de trends uit te destilleren,’ zegt de directeur van Wattpad Studios, Aron Levitz. ‘Machine learning stelt ons in staat om de anderen zo ver vooruit te zijn dat we via de data niet alleen geweldige verhalen kunnen vinden, maar ook geweldige verhalen van mensen van verschillende achtergronden en van overal ter wereld.’ Levitz prijst ook 
de betrokkenheid van bezoekers van het platform, omdat het ingebouwde lezerspubliek volgens hem enkele inherente gevaren van een creatieve bedrijfstak wegneemt. De structuur van de site maakt het lezers mogelijk om tot op alineaniveau commentaar op de verhalen te leveren, wat dan weer de data vormt die de input zijn van het ontwikkelingsproces.

‘Als ik van een verhaal van honderdduizend woorden een filmscenario maak van negentig pagina’s, moet er iets uit,’ zegt Levitz. ‘Het Wattpad-publiek laat ons precies zien aan welke delen ze gehecht zijn en welke delen we zonder veel bezwaar kunnen schrappen.’

‘Het gaat niet om het elimineren van die briljante creatieve lagen die regisseurs, uitvoerend producenten en acteurs aan het proces kunnen toevoegen,’ zegt Levitz. ‘Maar op de momenten van twijfel die elke scenarioschrijver soms heeft – hoe breek je een scène af of wat valt er bij de montage uiteindelijk 
af – kunnen die data heel goed van pas komen.’

Story DNA

De manier waarop van Fletchers verhaal Light as a Feather, Stiff as a Board de Hulu-productie Light as a Feather werd gemaakt en daarna een boek dat werd uitgegeven door Simon & Schuster, laat zien hoe de technologie van Wattpads Story DNA werkt. Het succes van dat verhaal demonstreert hoe effectief Wattpad artistieke creativiteit combineert met wetenschappelijke data. ‘Het verhaal heeft alle ingrediënten van een tienerdrama, horror en spanning. 
Al die kenmerken van een geweldig boek vinden we met behulp van data. We hebben het over miljoenen keren dat het wordt gelezen in minder dan een halfjaar tijd. We hebben het over een half miljard minuten totale leestijd.’

De thriller gaat over een uit de hand gelopen spel op een pyjamafeestje van vijf tieners. Het verhaal werd in 2013 geschreven door Fletcher, die een filmopleiding had gedaan aan de New York-universiteit en jarenlang werkte in de digitale marketing en ondertussen doorschreef. Toen haar eerste versie van Light as a Feather op Wattpad verscheen, kreeg ze meteen veel inspirerend commentaar van lezers. Vijf jaar later is het verhaal nog steeds een van de 25 meest gelezen paranormale verhalen op de site, aldus Levitz. ‘Schrijven is een eenzame bezigheid; je zit in je eentje een verhaal te bedenken,’ vertelt Fletcher. ‘Op Wattpad krijg je direct veel feedback van je lezers. Als je een slimme plot denkt te hebben bedacht en 
ze raden het, dan moet je beter je best doen.’

Fletcher zegt dat er bij Grammnet, het productiebedrijf van Kelsey Grammers, meteen belangstelling was om haar verhaal voor televisie te bewerken. 
Scenarioschrijver R. Lee Fleming Jr. herschreef het
tot een tv-serie, en die werd door AwesomenessTV en Hulu uitgebracht. ‘Ik had al eerder verhalen bewerkt en het is niet automatisch zo dat een goed boek zich makkelijk laat vertalen naar een tv-serie of een speelfilm,’ vertelt Fleming. ‘Hier was ik heel blij met de opbouw van het verhaal. Alles kon zo worden omgewerkt.’

De knowhow van Wattpad – het gebruikmaken van data om trends in verhalen te ontdekken – versoepelt niet alleen het productieproces, maar slecht ook traditionele barrières op de weg naar Hollywood en de uitgeverijen. ‘Als je het publiek dat proces laat bepalen, dan krijgen de mensen in ieder geval te zien wat ze willen,’ zegt Levitz. ‘Veel verhalen op Wattpad zijn geschreven door een schrijver die zichzelf niet terugziet op tv.’

Superhelden

Mauricio Mota, mededirecteur en uitvoerend producent van Wise Entertainment, een onafhankelijke studio die is gericht op de ontwikkeling van ‘alles wat niet wit en man is’ voor film en tv, zegt dat hij Wattpad voortdurend in de gaten houdt. ‘Hollywood gaat nog steeds uit van een aantal dogma’s: het moet bekend zijn, veel beroemdheden hebben, en het moet op de bestsellerslijst van The New York Times staan,’ zegt Mota. ‘Die “grote waarheden” horen we voortdurend, maar tegelijkertijd zorgt de nieuwe aanpak voor grote veranderingen. Wattpad heeft een goed inzicht in nieuwe auteurs, nieuwe thema’s, nieuwe personages en nieuwe genres. Het is een cultureel kompas.’
Hila Lifshitz-Assaf, die als docent aan de New York-universiteit gespecialiseerd is in technologische innovatie, zegt dat crowdsourcing de afgelopen tien jaar deel uitmaakt van een doorlopende trend. Volgens haar is een van de voordelen dat creativiteit wordt gedemocratiseerd en sociale barrières naar creatieve terreinen worden geslecht. ‘Het hebben van de juiste connecties is nu veel minder belangrijk,’ aldus Lifshitz-Assaf.

Maar ze waarschuwt ook dat er geen duidelijk beleid is met betrekking tot niet-menselijke bijdragen aan platforms zoals Wattpad. Dat zou de menselijke schrijfkunst en creativiteit in gevaar kunnen brengen. Ze refereert hiermee aan een schrijfwedstrijd die afgelopen herfst prominent op Wattpad te volgen was – ‘Write With Zo’ – waarbij schrijvers werden uitgedaagd om samen te werken met een AI-programma van Microsoft. ‘Dat wordt gebracht als “lekker samen iets schrijven”, maar het is onduidelijk over de schrijfstijl,’ zegt ze. ‘Nog even en mensen zullen moeten concurreren met dit soort platforms, want het zal niet lang meer duren voor deze zelf ook verhalen schrijven.’

Maar Allen Lau benadrukt dat de mens altijd deel zal uitmaken van het creatieve proces. De technologie is alleen bedoeld om schrijvers te helpen bij het verbeteren van hun kwaliteit, en ze bij te staan bij allerlei zaken, van grammaticacontroles tot writer’s blocks. ‘Het maken van een film, een tv-serie of een boek is kunst. Daar zal de mens altijd bij betrokken zijn,’ zegt Lau. ‘Maar wat we zien, is dat de computer zo veel kan, dat ons Story DNA zo veel kan, dat we van mensen superhelden kunnen maken.’

Auteur: Makeda Easter

Los Angeles Times | Verenigde Staten | dagblad | oplage 657.000

Meest links georiënteerde van de grote Amerikaanse kranten. Belangrijke nieuwsbron voor de entertainmentindustrie en winnaar 
van vele Pulitzerprijzen. Eigendom
 van de Tribune Company in Chicago.

Plaats een reactie